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Immagine con il logo CROSS che mostra le case nella nebbia o nella pioggia

Il valore dell'open source per le università: UC Santa Cruz testa l'acqua

28 luglio 2020 - di Andrew Oram

Oltre a fornire al mondo il suo software più duraturo e prezioso - stack di protocolli Internet, Linux e altro - il software gratuito e open source offre immensi benefici educativi. Il divario tra la produzione di un buon generatore di numeri primi per un professore e il contributo al codice di produzione nella vita reale è enorme e numerosi programmatori possono attestare che i progetti gratuiti e open source li hanno aiutati a superare l'abisso.

Alcune università hanno riconosciuto il valore che possono offrire ai propri studenti e al mondo in generale sponsorizzando progetti open source. Di recente ho parlato con il Dr. Carlos Maltzahn, professore aggiunto di Informatica e ingegneria presso Università della California, Santa Cruze il fondatore e direttore del Centro di ricerca nel software open source (CROSS). La nostra ampia discussione ha riguardato molti modi in cui l'open source funziona con i programmi universitari.

Durante la sua esistenza quinquennale, CROSS ha scoperto che gli studenti sono desiderosi di unirsi al programma, che persone in tutto il mondo senza alcuna connessione formale con l'UCSC si iscrivono per lavorare ai progetti e che gli sponsor sono disposti a supportare i progetti con donazioni sostanziali. La sostenibilità, in particolare la stabilità finanziaria, è ancora difficile da raggiungere e CROSS ha sperimentato diversi modi per raccogliere fondi per garantire che i progetti possano mostrare la loro indipendenza dopo alcuni anni.

Altre università che raggiungono e costruiscono comunità intorno all'open source includono l'Università della California, Berkeley (intorno a Spark), l'Università di Stanford (intorno a Open vSwitch), l'Università dell'Indiana, Urbana-Champaign (intorno a LLVM e Clang) e l'Università di Boston, attraverso un' partnership con Red Hat di cui ho scritto. Red Hat, insieme alla National Science Foundation, ha anche lanciato una risorsa web chiamata Esperienza software open source per i professori (POSSE) che insegna agli insegnanti come integrare l'open source nell'istruzione. Qui parlerò solo di CROSS e delle implicazioni del suo lavoro per altre università.

Istruzione per software libero

Ogni studente di informatica di successo, che voglia lavorare o meno su software libero, deve colmare il divario che ho menzionato in precedenza tra esercitazioni in classe e ambienti di lavoro. Il divario comprende tutto ciò che il programmatore deve fare prima di scrivere il codice e dopo aver scritto il codice. Prima di codificare, devono valutare le esigenze degli utenti, scegliere attività utili e ottenere il buy-in dai team. Dopo la codifica, devono eseguire test e integrazione, inviare il codice per la revisione, accettare feedback, rimanere responsabili della manutenzione e rimanere in contatto con il loro team in generale. I progetti di software libero forniscono eccellenti comunità per apprendere queste abilità.

Inoltre, i programmi di informatica di solito non insegnano agli studenti come leggere il codice di altre persone. Non riescono a vedere che aspetto hanno i progetti professionali pronti per la produzione. I progetti gratuiti e open source sono ricche fonti di codice di alta qualità, che gli studenti UCSC studiano come parte della loro immersione nell'open source.

Parte della formazione in open source per studenti di informatica UCSC è basata in classe. Imparano come lavorare su Github, le dinamiche delle comunità di software libero e la storia di due grandi comunità: il kernel Linux e FreeBSD. Ma ottengono anche un insolito progetto pratico che devono completare per ottenere un voto positivo: devono accettare una patch per il kernel di Linux. La loro patch può essere banale, come una modifica della documentazione, ma l'assegnazione richiede loro di impegnarsi nella comunità.

Progetti CROSS

CROSS assegna borse di studio per lavori su progetti di ricerca e incubatori. I ricercatori sono dottorandi UCSC. studenti che stanno lavorando su innovazioni all'avanguardia con un percorso plausibile per generare progetti software open source. I borsisti delle incubatrici sono postdoc che stanno costruendo una comunità di sviluppatori attorno a un prototipo di ricerca open source.

CROSS invita a presentare proposte di ricerca e incubatore due volte l'anno e cerca di avviare almeno due nuovi progetti all'anno, subordinatamente alla disponibilità di finanziamenti. CROSS, insieme ai suoi sponsor del settore e al comitato consultivo (che comprende Doug Cutting, Sage Weil, Karen Sandler, Nissa Strottman e James Davis), rivede tutti i progetti due volte all'anno e prevede di finanziare ciascuno per 2-4 anni. L'organizzazione aiuta i borsisti degli incubatori a seminare la loro comunità di sviluppatori attraverso il programma Open Source Research Experience, che incoraggia gli studenti a lavorare su idee progettuali create e guidate dai borsisti CROSS. Pertanto, CROSS è sia una struttura di ricerca che un incubatore. Il https://cross.ucsc.edu/projects/index.html l'elenco attuale dei progetti CROSS è disponibile online.

Dato che CROSS esiste da cinque anni, il più antico progetto di incubatore si sta avvicinando al completamento del suo quarto anno e sta affrontando la sfida di rendere il progetto sostenibile al di fuori di CROSS. I borsisti degli incubatori stanno facendo un sacco di proposte di finanziamento in questo momento, rendendo i loro progetti attraenti per consolidate comunità di software open source.

Il supporto di CROSS include il pagamento di colleghi di incubatori, dando loro il tempo di reclutare e guidare nuovi sviluppatori e guidarli mentre si collegano a progetti open source consolidati e fonti esterne di supporto finanziario. I candidati all'incubatore devono dimostrare interesse da parte di comunità di sviluppatori ben note al di fuori di UCSC quando propongono il loro progetto di incubatore. Nella prossima sezione vedremo cosa contiene questi outsider.

Lavorare su un progetto CROSS non è redditizio. Maltzahn afferma che un compagno di incubazione potrebbe probabilmente guadagnare quattro volte di più per ottenere un tipico lavoro di programmazione nella vicina Silicon Valley. Quindi gli studenti stanno lavorando ai progetti con la passione di renderli di successo, una sorta di mentalità di avvio.

Il modello sterling per un progetto open source per studenti è Ceph, il software open source più popolare per l'archiviazione di oggetti. È stato sviluppato da Sage Weil come studente universitario della Santa Cruz UC. Ha creato una società attorno a Ceph, vendendola infine a Red Hat mentre Ceph è rimasta open source. Weil divenne quindi consulente di UCSC nella sua creazione di CROSS.

Gli sponsor aziendali hanno avuto un ruolo chiave in CROSS sin dall'inizio. È iniziato con tre sponsor e in genere riceve circa $ 100,000 da uno sponsor ogni anno, per un guadagno totale compreso tra $ 300,000 e $ 600,000 all'anno. Le aziende aderiscono perché l'open source li aiuta a creare e plasmare nuovi mercati, cercare opportunità di networking con talenti e potenziali reclute e tenere traccia e influenzare l'istruzione, la ricerca e gli ecosistemi software open source di prossima generazione.

Ma il denaro è solo un importante vantaggio offerto da uno sponsor. Forniscono consulenza agli studenti sulle esigenze di vita reale e di business che incidono sui loro progetti.

Ad esempio, un progetto CROSS chiamato SkyhookDM aggiunge calcoli intelligenti (come query distribuite) a Ceph. Alcune aziende che producono dispositivi di archiviazione per computer supportano il progetto perché hanno margini di profitto ristretti e preferiscono esternalizzare la ricerca precompetitiva ad alto rischio alle università. Ma possono essere un controllo della realtà per gli sviluppatori SkyhookDM, spiegando fino a che punto possono imporre nuovi costi ai prodotti di archiviazione. SkyhookDM è il più lontano, di tutti i progetti CROSS, verso lo sviluppo di un modello di finanziamento sostenibile.

Volontari esterni

CROSS misura il successo di un progetto open source in gran parte sulla salute della comunità che si forma attorno ad esso: non solo il numero di collaboratori è importante, ma anche il numero di diverse organizzazioni da cui provengono. Come abbiamo visto, il progetto deve avere sviluppatori non affiliati con UCSC anche prima di ottenere l'approvazione CROSS. L'organizzazione ha scoperto che i suoi progetti fanno appello a molti programmatori in tutto il mondo: Messico, Guatemala, Nigeria e India, per esempio.

Alcuni di questi sono volontari; altri vengono pagati durante le sessioni estive e talvolta continuano a essere pagati se in autunno rimangono dei soldi rimasti. Quest'estate, CROSS impiega 11 studenti, tutti studenti universitari, di cui cinque all'UCSC e sei da altre parti.

Maltzahn ritiene che il denaro non sia il principale motivatore, perché circa la metà rimane volontaria dopo la fine dei pagamenti. Rimangono perché possono imparare da illustri mentori all'UCSC, ricevendo una formazione che non è disponibile nelle loro comunità locali. Ha visto l'esperienza che questi studenti ottengono nei progetti CROSS li aiuta a frequentare i corsi di laurea.

Riunire l'atto dell'università

Per supportare adeguatamente i progetti gratuiti e open source, gli avvocati e gli amministratori universitari devono imparare molto di più sulle loro licenze e comunità. Maltzahn sottolinea che le istituzioni accademiche hanno speso molto per esperienza in materia di editoria, brevetti, avvio di attività commerciali e altre leggi e logistica nel mondo proprietario, ma devono aggiornarsi sull'apprendimento di strategie open source per amplificare il loro impatto sulla società.

Studenti e professori riferiscono che l'informatica open source è preziosa. Ad esempio, gli studenti imparano a trovare gli strumenti di cui hanno bisogno, piuttosto che lavorare nell'ambiente creato dal professore. Questo li fa "perdere in modo produttivo" nella frase attribuita a David Humphrey del Seneca College. I laureati riferiscono che le competenze acquisite, in particolare come lavorare con altre persone, hanno reso più facile ottenere posti di lavoro e successo, indipendentemente dal fatto che il lavoro riguardi o meno l'open source.

Maltzahn raccomanda alle università di ricerca di creare uffici di programmi open source (OSPO), rispecchiando il Rete "Parla apertamente, sviluppa apertamente" OSPO delle grandi società. Gli piacerebbe anche vedere le università monitorare il loro impatto sulla società attraverso la produzione di software open source, come Ceph. Ho la sensazione che tale ricerca attirerebbe l'attenzione sul software libero e open source e spingerebbe molte più università a farne parte del curriculum di informatica.

Informazioni su Andrew Oram:

Andrew Oram

Andy è uno scrittore ed editor nel settore IT. I suoi progetti editoriali presso O'Reilly Media vanno da una guida legale sulla proprietà intellettuale a una graphic novel su hacker adolescenti. Andy scrive spesso anche sull'impatto dell'IT in ambito sanitario, su questioni politiche relative a Internet e sulle tendenze che incidono sull'innovazione tecnologica e i suoi effetti sulla società. Pubblicazioni stampate in cui è apparso il suo lavoro includono The Economist, Communications of the ACM, Copyright World, Journal of Information Technology & Politics, Vanguardia Dossier, and Internet Law and Business. Le conferenze cui ha presenziato includono la Open Source Convention di O'Reilly, FISL (Brasile), FOSDEM (Bruxelles), DebConf e LibrePlanet. Andy partecipa all'organizzazione politica della Association for Computing Machinery, USTPC.